Uma nova mina pode posicionar Quebec como líder em lítio, mas seu passado duvidoso preocupa os moradores

Em uma vasta mina a 550 quilômetros a noroeste de Montreal, caminhões de 100 toneladas cruzam as vias de escalada, preparando-se para a abertura da mina.

Os veios brancos dessas rochas contêm metais, incluindo um dos minerais mais procurados do mundo: o lítio, um componente essencial das baterias de carros elétricos.

Quando a produção recomeçar na mina de lítio La Corne em Quebec no início do próximo ano, espera-se que seja uma das únicas minas de concentrado de lítio funcionais na América do Norte e posicione Quebec como líder canadense.

Sayona Quebec, que comprou a mina em 2021, já contratou cerca de 80 trabalhadores em tempo integral, e o prefeito do município vizinho, Amos, diz que certamente haverá benefícios econômicos secundários para os moradores.

“Como um quebequense, estou orgulhoso”, disse o CEO da Sayona Quebec, Guy Laliberté. “Sabendo que este lítio (terá sido) produzido com energia verde, hidroeletricidade… em alguns regulamentos ambientais muito severos e rígidos.”

Mas outros são mais céticos. Nos últimos 10 anos, a mina de lítio mudou de proprietário quatro vezes, foi responsável por vazamentos graves e prejudiciais e buscou proteção dos credores duas vezes, apesar de um investimento de US$ 110 milhões do governo provincial.

A fábrica de Sayona está localizada na região de Quebec de Abitibi-Témiscamingue, aproximadamente 550 quilômetros a noroeste de Montreal. (Sayona Québec)

Enquanto isso, grupos ambientalistas e membros da Long Point First Nation falaram sobre outros projetos de lítio propostos por Sayona na área, dizendo que os projetos podem ameaçar a água, bem como o modo de vida Anishinabeg.

É por isso que alguns especialistas dizem que, embora a mineração de lítio seja importante, ela não deve ser vista como uma bala de prata para a mudança climática apenas porque alimenta a indústria de veículos elétricos.

“Há muitos danos associados à mineração, tanto para as comunidades quanto para os ecossistemas”, disse Teresa Kramarz, especialista em mineração da Universidade de Toronto.

Um recurso quente ao lado da água mais pura do Canadá

O Canadá não produz atualmente lítio, mas tem cerca de 2,5% da produção global depósitos de lítio conhecidos.

É um pontinho no radar em comparação com países produtores de lítio como Bolívia, Austrália, Chile e Argentina, enquanto a China controla a maior parte da capacidade de processamento do mundo. No entanto, os legisladores canadenses sinalizaram que ansiosos para explorar o que podem.

À medida que os consumidores se afastam dos carros movidos a gasolina, a demanda por lítio supera a oferta. A análise de especialistas indica que precisamos adicionar pelo menos 300 minas extras globalmente para atender a demanda atual.

“Temos lítio em Quebec e é importante aproveitá-lo”, disse o primeiro-ministro de Quebec, François Legault, a repórteres em setembro.

Máquinas redondas amarelas estão dentro de uma grande fábrica.
Dentro da planta da mina de lítio La Corne, as máquinas trituram o minério em uma forma mais concentrada de lítio. (sayona)

Mas Olivier Pitre, diretor do SÉSAT, um grupo que monitora as águas subterrâneas na região de Abitibi-Témiscamingue, em Quebec, diz que a atividade de mineração na região pode afetar algumas das águas mais puras da América do Norte.

Abitibi-Témiscamingue abriga uma cordilheira estratificada de areia e cascalho de 8.000 anos que filtra naturalmente a chuva e a neve. O resultado é uma água tão pura que a empresa de água Eska está sediada na área.

Pitre diz que ao cavar um grande buraco – a mina ou várias minas – as águas subterrâneas serão atraídas para o fundo do buraco pela gravidade. Isso corre o risco de despressurizar o lençol freático local, fazendo com que riachos, lagos e rios sequem.

Tem havido um crescente ceticismo na comunidade sobre as operações da mina, disse Pitre.

“Existe uma sensação geral de que há algo errado, provavelmente duas ou três coisas erradas com esta mina”, disse ele.

Um homem com um tuque e cachecol listrado fica na frente de um corpo de água
Olivier Pitre, diretor de um grupo de proteção de águas subterrâneas na região de Abitibi-Témiscamingue, em Quebec, disse que a atividade de mineração na área ameaça uma formação glacial única que filtra naturalmente a água da área. (Kate McKenna/CBC)

Problemas passados, projetos futuros

Quando a planta de La Corne passou em seu estudo de viabilidade para produzir lítio em 2011, o prefeito local disse que era como “ganhar na loteria”. Mas desde então, o registro tem sido difícil, na melhor das hipóteses.

Em 2014, o local foi anunciado como “no caminho para se tornar o quarto maior produtor de lítio do mundo”, de acordo com o gerente da então proprietária Canada Lithium. A mina fechou pouco mais de um ano depois, declarando falência.

Enquanto a mina estava em operação sob o proprietário anterior, a mídia noticiou pelo menos dois principais contaminantes ambientais. Na primeira, o rompimento de um tanque provocou o derramamento de milhões de litros de esgoto. Em outro incidente, um tubo contendo rejeitos estourou, liberando cerca de 500.000 litros de rejeitos de mineração.

Em 2016, uma empresa de investimentos chinesa comprou a mina. Dois anos depois, a gigante chinesa de baterias CATL comprou, mas entrou com pedido de proteção ao credor dois anos depois.

Laliberté diz que está ciente dos problemas do passado, mas diz que a mina passou por todos os regulamentos ambientais de Quebec e eles fazem testes regulares para monitorar seu local.

Ele também tem um plano para aumentar a viabilidade financeira da mina. Além de se beneficiar do aumento da demanda por lítio, ele diz que estão investindo quantias significativas – cerca de US$ 100 milhões – na reforma de equipamentos.

Ele também planeja aumentar a receita criando um cluster de minas de lítio na região. Os outros dois projetos de mineração de Sayona, chamados Authier e Tansim, estão em um estágio inicial de desenvolvimento, mas quando se tornarem minas operacionais, seu minério será transportado dezenas de quilômetros até La Corne para concentração.

Um homem de óculos em um terno risca de giz e camisa floral olha diretamente para a câmera.  Retratos de ex-prefeitos de Amos, Que.  são visíveis atrás dele.
Sébastien D’Astous, prefeito de Amos, Quebec, diz que a mina trará empregos e riqueza para a região, mas disse que gostaria que a região pudesse processar lítio além da extração de minério. (Kate McKenna/CBC)

Sébastien D’Astous, prefeito de Amos, cidade de 13 mil habitantes vizinha de La Corne, diz querer que o lítio extraído em Quebec também seja processado em Quebec. Se tudo correr bem com o plano de Laliberté, até 2025 a fábrica de La Corne poderá ser a primeira na América do Norte a atingir esse marco crítico.

“Somos o melhor lugar do mundo para trabalhar com esse tipo de minério”, disse D’Astous. “O objetivo é criar um cluster de lítio aqui e garantir que a economia seja construída nesse cluster”.

Não existe tal refinaria no Canadá. Por enquanto, o lítio extraído de La Corne deve ser enviado para o exterior para ser processado em carbonato ou hidróxido de lítio e, em seguida, pode ser vendido aos fabricantes.

‘Operação e desenvolvimento no nosso quintal’

Nem Tansim nem Authier devem abrir tão cedo: Authier terá que passar por audiências ambientais no próximo verão, e Tansim ainda está em fase exploratória.

O ex-chefe da Anishinabeg, Steeve Mathias, disse que sua comunidade, Long Point First Nation, está particularmente preocupada com o projeto Tansim proposto. Fica perto do Lago Simard, que Mathias diz ser o coração da comunidade e o local de muitas práticas tradicionais, incluindo caça, pesca, colheita de plantas medicinais e cerimônias de cura.

“As pessoas não estão prontas para apoiar esse tipo de exploração e desenvolvimento em nosso quintal”, disse ele.

Um homem olha diretamente para a câmera.  O céu esta escuro.  O homem veste um casaco preto e uma camiseta cinza.
O ex-chefe da Anishinabeg, Steeve Mathias, diz que um projeto de Sayona perto de sua comunidade natal, Winneway, está ameaçando atividades tradicionais, como caça e pesca. (Kate McKenna/CBC)

Long Point First Nation solicitou financiamento da província realizar seu próprio estudo dos potenciais impactos ambientais das atividades de Sayona. Até agora, Mathias diz que não recebeu nenhuma resposta.

A poucos quilômetros de Val-d’Or – uma cidade na região de Abitibi-Témiscamingue tão rica em minerais que seu nome na verdade se traduz em “o vale dourado” – Rodrigue Turgeon aponta para um campo vazio, mas com um pouco de água e azul -lama cinza.

Este lodo – rejeitos de uma antiga mina de ouro – não parece natural, mesmo na decomposição marrom de novembro.

Turgeon, porta-voz da MiningWatch Canada, pede aos canadenses que vejam os rejeitos e entendam que mais lítio significa mais mineração. Ele quer que os canadenses se perguntem se é uma boa ideia substituir a extração de um recurso – a gasolina – por outro recurso – o lítio.

Um homem de cabelo castanho e barba usa um suéter com um padrão colorido perto do pescoço.  Ele fica em frente aos rejeitos de minas, os resíduos que sobraram de uma mina de ouro em Val D'Or.  Há poças rasas e plantas escurecidas crescendo no lixo.
O co-porta-voz da Miningwatch Canada, Rodrigue Turgeon, fica em frente aos rejeitos – rejeitos de uma mina de ouro – e diz que os consumidores precisam estar cientes de que as minas são muito prejudiciais aos ecossistemas locais. (Kate McKenna/CBC)

“É importante reconhecer a extensão das áreas que poluímos durante séculos na história de Quebec para incentivar essa indústria poluidora que só busca seu próprio lucro”, disse ele.

Turgeon disse que os cidadãos devem resistir à ideia de que o lítio salvará o meio ambiente e mudará seus hábitos de consumo.

“É uma mudança de um tipo de poluição para outro. Precisamos realmente começar a fazer tudo o que pudermos para reduzir nosso índice de consumo”, disse ele.

Teresa Kramarz, especialista em mineração da Universidade de Toronto, diz que além da mineração, é preciso haver discussões sérias no Canadá e no exterior sobre modos de transporte mais sustentáveis, incluindo o aumento do transporte público.

“Todo mundo compra carros elétricos e todo mundo tem um Tesla na garagem, não acho que isso seja sustentável… não é justo nem sustentável.

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