O canadense Alistair Johnston mal pode esperar para enfrentar o melhor dos melhores no Catar

Quando torcedores e especialistas são questionados sobre quem será o jogador mais importante do Canadá na Copa do Mundo da FIFA no Catar, Alphonso Davies costuma ser a resposta.

Aos 22 anos, o natural de Edmonton já é uma estrela mundial graças às suas façanhas no clube alemão Bayern de Munique, onde se consolidou como um dos melhores laterais-esquerdos do mundo e se tornou o primeiro jogador da seleção masculina canadense a vencer a UEFA Liga dos Campeões.

Mas pense no subestimado Alistair Johnston, um dos dois únicos jogadores a disputar todas as 14 partidas pelo Canadá na rodada final das eliminatórias da Copa do Mundo da Concacaf.

“[Johnston] tem um QI futebolístico muito alto”, diz o ex-jogador da seleção canadense Patrice Bernier. “Ele é muito esperto com a bola; um jogador muito inteligente. Ele nunca está fora de fase, sempre calmo. Ele é o tipo de jogador que os treinadores adoram porque é versátil. Você poderia colocá-lo em qualquer posição na quadra e ele seria capaz de retirá-la.

“Ele passa despercebido porque não é chamativo. Você não olha para ele e diz ‘Uau, ele é rápido’ ou ‘Uau, ele é tecnicamente talentoso’. Não. Ele é certeiro, consistente, nunca comete erros. Isso é o que você percebe sobre ele.

Johnston, um jovem de 24 anos nascido em Vancouver, era o “Sr. Confiável”, enquanto a equipe cruzava as Américas do Norte e Central durante a qualificação, de Hamilton a San Pedro Sula e todos os pontos intermediários, registrando mais largadas (11) e mais minutos (1.020) do que qualquer um, exceto o atacante Jonathan David. Seja no frio brutal do Commonwealth Stadium contra a poderosa Costa Rica ou dentro da venerável catedral do futebol que é o Estadio Azteca contra o poderoso México, o zagueiro do CF Montreal tem sido uma presença constante para a seleção masculina que garantiu sua passagem para a Copa do Mundo pela primeira vez tempo desde 1986.

Na semana passada, Johnston começou com uma vitória por 2 a 1 sobre o Japão no aquecimento final do Canadá antes da Copa do Mundo, estabelecendo um novo recorde de equipe ao fazer sua 28ª aparição consecutiva para ultrapassar Bruce Wilson, membro do Canada Soccer Hall of Fame. A estrela de Johnston está em ascensão, e a crença geral na comunidade do futebol canadense é que ele será a próxima grande exportação do país para um dos grandes clubes da Europa – talvez assim que o torneio terminar no Catar, no mês que vem.

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Mas antes disso, há a pequena questão de jogar contra a Bélgica na quarta-feira, na estreia do Canadá na Copa do Mundo. Com o Canadá de volta ao grande baile após uma ausência de 36 anos, a competição nesta fase é uma segunda natureza para os belgas, que fizeram 13 aparições anteriores e chegaram às semifinais duas vezes, das quais há quatro anos na Rússia.

Atualmente em segundo lugar no ranking mundial da FIFA, a Bélgica está repleta de jogadores de ataque do mais alto calibre que jogam em alguns dos maiores clubes da Europa e competem regularmente na Liga dos Campeões da UEFA, incluindo Kevin De Bruyne, do Manchester City. Já no domingo, o número 41 do Canadá enfrentará a Croácia, 12ª colocada, comandada pelo incomparável Luka Modric, considerado com razão um dos melhores meio-campistas do mundo e que levou seu país à final da Copa do Mundo de 2018. A partida de 1º de dezembro contra o número 22 do mundo Marrocos também não será um passeio no parque.

Para um zagueiro, enfrentar as melhores seleções da Concacaf é uma coisa. É uma questão totalmente diferente quando você tem que tentar parar países como a Bélgica e a Croácia. Ainda assim, para Johnston, que só fez sua estreia pelo Canadá em 2021 e se profissionalizou no ano anterior, a difícil tarefa de testar seu espírito defensivo contra algumas das maiores estrelas do esporte é algo a ser abraçado.

“Você vê o que esses caras de ponta estão fazendo semana após semana na Liga dos Campeões – você vê o que De Bruyne ou Modric estão fazendo – e é honestamente incompreensível como eles lidam com a bola. Como zagueiro, ele é um grande desafio e isso é algo prezamos”, disse Johnston. “Queremos nos testar contra os melhores atacantes, os melhores meio-campistas do mundo. Queremos mostrar que os canadenses pertencem, que há bons jogadores aqui e que não somos apenas um país de hóquei, tem estereótipos para quebrar.

Tendo acabado de completar sua terceira temporada na MLS, Johnston se comporta com uma confiança tranquila e joga com uma sensação de destemor que é rara em um jogador tão inexperiente. Isso o serviu bem quando enfrentou atacantes mais experientes em clubes e no cenário internacional.

Esse senso de destemor é algo que ele adquiriu por necessidade enquanto crescia, primeiro em Montreal e depois em Aurora, Ontário. Tudo se transformou em uma competição entre Johnston e seus dois irmãos.

“Eu era o filho do meio, então você meio que tem que ser destemido em sua atitude, e você luta constantemente por tudo. Somos todos atletas, com diferença de dois em dois anos, então era um ambiente muito competitivo crescendo em tudo que fazíamos. Isso me fez destemido. Sempre tive essa atitude de “não me importa quem você é”. Vamos lá. Vamos”, disse Johnston.

“Eu jogava hóquei competitivo no inverno, depois futebol no verão, e sempre fui conhecido como um cara que gostava de dar check e acertar os caras. Sempre adorei a sensação de pisar em alguém, por mais louco que pareça, e trouxe essa atitude para o futebol. Eu gosto de um bom tackle até hoje. Nada mais me excita [than] se eu levar um slam de um oponente ou se eu bater nele e for limpo e o cara começar a me empurrar para trás. É algo que eu amo.

A jornada de Johnston para a Copa do Mundo é notável, considerando que há pouco mais de três anos ele jogava pelo Vaughan Azzurri na Ligue 1 Ontario. Em janeiro de 2020, ele foi escolhido em 11º geral pelo Nashville SC no Wake Forest University MLS SuperDraft e rapidamente se tornou um dos melhores jogadores do lado direito da liga, seja como lateral ou ala. Suas ações subiram ainda mais após o acordo de troca do ano passado com o CF Montreal, onde ele ajudou a equipe a terminar em terceiro lugar geral na MLS, enquanto desempenhou um papel fundamental na campanha de qualificação do Canadá para a Copa do Mundo.

No espaço de três anos, ele passou de iniciante no futebol da NCAA e jogando por um time semi-profissional no norte de Toronto para jogar nos maiores eventos esportivos do planeta. Sua cabeça ainda está girando e ele mal teve tempo de pensar na viagem em alta velocidade que empreendeu.

“Honestamente, os últimos 24 meses foram tão agitados que nem houve tempo para realmente sentar e pensar sobre isso”, diz Johnston. “Provavelmente vai demorar até depois da Copa do Mundo para eu pensar sobre isso e marcar uma caixa bem grande que a maioria dos jogadores não tem a chance de marcar.”

Nos últimos dias, o técnico John Herdman colocou sua equipe à prova em sessões de treinamento antes do jogo de quarta-feira contra a Bélgica e, se a história servir de indicação, Johnston estará no XI, ponto de partida, provavelmente como parte de um retorno de três vias. ao lado de Steven Vitória e seu companheiro de equipe no CF Montreal, Kamal Miller.

Pouco depois de ambas as equipes passarem pelo túnel e entrarem em campo no Estádio Ahmad bin Ali, Johnston realizará um sonho de infância. Mas, mesmo depois de seu primeiro toque na bola em uma partida da Copa do Mundo, há um momento em que ele está mais representado em sua cabeça do que qualquer outro:

“Ouvir ‘O Canada’, honestamente, é o único momento em que pensei porque cantar nosso hino nacional é muito especial para nós. é algo João [Herdman] realmente enfatizou. Ele quer que sejamos barulhentos e orgulhosos quando a cantamos. E eu quero que a outra equipe pense, ‘Ok, este não é o mesmo Canadá que vimos antes.’ É um time diferente. Esta é uma equipe que joga pelo orgulho de seu país. Este será o momento mais emocionante para mim. Quando estivermos todos lá, estarei pensando: ‘Uau, estamos realmente fazendo isso no cenário mundial e representando o Canadá no maior palco esportivo’. Quão incrível é isso? É a única vez que estou muito animado”, diz Johnston.

“Vai ser especial. Todos os canadenses definitivamente deveriam sintonizar cedo para ouvir o hino nacional. Você não vai querer perder isso. Mas, ao mesmo tempo, vai ser difícil porque um minuto depois a bola estará em jogo e sou eu contra Kevin De Bruyne. Será uma questão de deixar essas emoções de lado. »