“Meu sonho se tornou realidade”

Foi um início atrasado para o jovem superastro após sua tão esperada chegada em 4 de setembro de 2006. Ele assinou seu primeiro contrato da NHL com os Penguins no dia seguinte e, pouco mais de duas semanas depois, Malkin fez sua tão esperada temporada no NHL. sua estreia em Moncton, New Brunswick, onde os Penguins enfrentaram o Philadelphia Flyers em um jogo de exibição em local neutro.

Infelizmente, no segundo período, Malkin e o companheiro de equipe John LeClair colidiram atrás da rede, com o novato catapultando o veterano antes de cair no gelo. Malkin ficou lá por vários minutos antes de finalmente patinar sozinho e ser levado a um hospital local, descobrindo que havia deslocado o ombro esquerdo.

Malkin arriscou tudo para vir para a América para jogar na NHL. Ele trocou sua cidade natal de Magnitogorsk, na Rússia, por um país estrangeiro, um país cuja língua ele não falava e não tinha família. E quando ele estava prestes a viver seu sonho, tudo parecia desmoronar.

“Acho que este pode ser o momento mais difícil da minha vida”, disse Malkin. “Como estou vindo para os Estados Unidos, tudo é novo – o jogo, o treinamento. Tento trabalhar duro todos os dias e, no primeiro jogo de exibição contra a Filadélfia, me machuquei gravemente.”

Portanto, apesar de tudo o que Malkin passou para chegar a esse ponto, ele se viu reavaliando seu futuro em Pittsburgh e na NHL, e se havia feito a escolha certa em deixar sua antiga vida para trás.

“Penso em algumas coisas, como coisas ruins, na minha cabeça. Como talvez eu precise voltar para a Rússia”, disse Malkin. “Porque não é o meu jogo, é um jogo duro, é só um jogo de exibição e já é uma lesão. Liguei para meus pais, meus amigos e falei que talvez eu não estivesse pronto para jogar aqui, sabe? Às vezes penso sobre isso, talvez eu não seja forte o suficiente.”

Felizmente, esses pensamentos e dúvidas começaram a se dissipar depois que fiz uma ressonância magnética no dia seguinte e me encontrei com a equipe médica. Enquanto um médico pensou que Malkin poderia precisar de cirurgia, outro disse que ele ficaria bem – ele só precisava se recuperar um pouco e trabalhar no fortalecimento do ombro. E assim que Malkin começou o processo de reabilitação, sua determinação voltou.

“Depois que comecei (a reabilitação), disse que era meu sonho ficar aqui, ser mais forte e isso é bom”, disse Malkin. “Voltei muito rapidamente. Perdi os primeiros quatro jogos, mas voltei e o primeiro jogo, o primeiro gol, é incrível.”

Os Penguins receberam o New Jersey Devils em 18 de outubro de 2006, e tudo desde aquele dia ainda está muito claro na memória de Malkin. Comece acordando e tomando café da manhã, depois faça um curto skate matinal antes de retornar à Mellon Arena no final da tarde.

Quando Malkin vestiu seu equipamento, ele estava incrivelmente nervoso. Como se fazer sua estreia na NHL não fosse assustador o suficiente, ele teve o estresse adicional de se recuperar de uma lesão. Mas a confiança interior do novato de 20 anos mostrou-se na fila para sair.

Sidney Crosby havia passado do penúltimo lugar antes de seguir em frente no final de sua primeira temporada. Agora em seu segundo ano, após sua campanha de 102 pontos, Crosby pensou que continuaria fechando a retaguarda.

“Nem pensei nisso, estava prestes a sair e Geno ainda estava lá”, disse Crosby. “Há um pouco de barreira linguística, mas não muito quando se trata disso. Eu poderia dizer que ele queria ser o último. Eu apenas disse: ‘Você costuma ser o último?’ E então ele me disse: ‘Três anos de Superliga’.

“Os três anos profissionais na Rússia, eu acho, foram mais do que o único ano em que joguei na NHL. Ele não estava se movendo. Eu estava tentando, tipo, ‘pedra-papel-tesoura a cada jogo?’ E ele disse, ‘não’.”

Essa história, bem documentada, sempre faz Crosby rir toda vez que a conta. Malkin também ri, dizendo: “Sabemos o quanto o Sid é supersticioso, ele faz muitas coisinhas. Sei que é importante para ele. Mas na Superliga sempre fico em último. Deu certo! Ganhou três Copas, ele é o melhor jogador.” . Feliz, porque fizemos um bom trabalho.

Então, enquanto Malkin seguia Crosby pelo túnel e fora da pista, ele teve uma experiência que jamais esquecerá.

“Quando ando no gelo, olho para os fãs ao redor e todos se levantam e torcem”, disse Malkin. “É um momento incrível, todos estão me apoiando. Acho que todos os fãs estavam esperando que eu viesse para a cidade. Porque saíram algumas histórias nas revistas, eles dizem que o Geno está na cidade, ele é de volta.

“É meu primeiro jogo na NHL. Meu sonho se tornou realidade. As pessoas me amam e estão esperando por mim e me apoiando. É um momento incrível porque olho ao meu redor e todos se levantam e batem palmas.”

Com 1:22 restantes no segundo período, os 17.030 torcedores presentes se levantaram quando Malkin conseguiu seu primeiro ponto, marcando no goleiro do Hall of Fame Martin Brodeur.

“Não é bonito, mas é incrível porque você fica nervoso, com certeza, no primeiro jogo, depois de uma lesão”, disse Malkin. “Mas este golo dá-me confiança, com certeza.”

Malkin marcou centenas de gols nos 16 anos seguintes e ainda comemora cada um como se fosse o primeiro.

Não há nada melhor do que ver como ele fica emocionado no gelo quando consegue marcar gols, porque acho que essa é a maneira dele de se sentir bem consigo mesmo e com o que ele traz para o time”, disse o companheiro de longa data e amigo de Malkin, Kris Letang. “Ele quer fazer a diferença a cada turno. É a forma dele de ajudar o time a vencer.”

O que mais impressiona Crosby ao assistir Malkin jogar é como ele faz o jogo parecer fácil. “A maneira como ele atravessa os caras, ou vai até o fim, ou você viu os spin-o-ramas que ele teve ao longo dos anos … quero dizer, eles são únicos e você os aprecia, sabe?” disse Crosby.

Teddy Bleuger disse que às vezes os caras começam a rir quando o observam do banco, porque não acreditam no que Malkin acabou de fazer.

“Acho que com Geno ele obviamente tem todas as habilidades”, disse Crosby. “Ele tem todas as ferramentas. Ele tem tamanho, pode andar de skate, obviamente suas mãos são incríveis. Mas acho que é apenas sua capacidade de assumir o controle de um jogo, e isso provavelmente é mais mental do que físico. “Quero dizer, é um estado de espírito. Ele tem essa paixão, esse fogo, e ele não pode ser parado quando ele entra nesse modo. Deve ser difícil para outras equipes jogando contra ele.

Malkin também sofreu lesões mais graves, incluindo duas grandes operações no joelho. A primeira veio depois de rasgar seu ACL e MCL em fevereiro de 2011. Malkin conseguiu voltar para a temporada seguinte e acabou ganhando o Troféu Art Ross (artilheiro do campeão), o Troféu Hart (MVP da liga) e o Prêmio Ted. Lindsay. (excelente jogador votado por seus pares).

O mais recente seguiu uma história semelhante à lesão no ombro que ele teve quando era novato. Quando Malkin machucou o outro joelho pela primeira vez em março de 2021, ele foi novamente informado de que poderia fazer uma cirurgia ou esperar. No começo, ele tentou jogar, mas acabou tendo que ir à faca em junho. Após retornar em janeiro, Malkin terminou a última temporada com 20 gols e 42 pontos em 41 jogos.

“Para ele ter a carreira que teve e lutar contra as coisas pelas quais teve que passar – ele teve dois reparos no ligamento cruzado anterior, isso é realmente difícil”, disse Crosby. “Um deles pode atrapalhar a carreira de alguém. Não é fácil, e isso seria compreensível. Mas ele continua lutando e continua querendo ser o melhor.”

A ética de trabalho e a determinação de Malkin continuam a impressionar o ex-companheiro de equipe, compatriota e amigo próximo Sergei Gonchar desde o início. Gonchar apontou como Malkin entrou na liga como, ele ri, “um menino alto e magro”. Mas ele passou inúmeras horas na academia para ficar mais forte. Agora, aos 36 anos, Malkin iniciou seus 17e temporada em seu típico modo animal, mais motivado do que nunca para provar que ainda pode jogar em um nível de elite.

“Às vezes as pessoas pensam que ele tem muito talento, tudo é fácil para ele. Mas posso dizer que ele trabalha duro”, disse Gonchar. “Ele tem cuidado com a alimentação, com o que come. Nem sempre é o talento que ele tem, mas também a dedicação para que ele esteja bem e compita sempre nesse nível.”

E a dedicação de Malkin a uma cidade, um time e seu “jogador favorito, seu cara favorito”, como Geno o chama de Sid, também é incrivelmente especial.

“O fato de termos jogado tanto tempo juntos, acho que é uma coisa muito rara hoje em dia”, disse Crosby. “Com tanta rotatividade no campeonato, é fácil, existem outras motivações. Às vezes, quando você chega a certos pontos, os caras querem mais um papel, ou querem uma mudança de cenário, ou querem tentar um time diferente. E esses são todos motivos válidos, mas estar comprometido com uma organização, com um grupo, continuar jogando em alto nível e ainda querer vencer – isso diz muito.”

Bryan Rust tentou não incomodar muito Malkin com a situação de seu contrato, pois ele não queria aumentar o estresse que já estava sentindo. Mas, como o resto de nós, ele viu os comentários que Malkin fez durante sua disponibilidade na mídia no final da temporada antes do verão sobre não querer ir a lugar nenhum e disse que, na verdade, esses sentimentos provavelmente foram ampliados 10 vezes para Geno.

“É minha segunda cidade natal, com certeza. Esta cidade, este time e seus torcedores estão em meu coração para sempre”, disse Malkin. “Sem dúvida aqui. Eu sei que tenho alguns ferimentos graves, mas conheci muitas pessoas legais aqui, muitos novos amigos. É uma cidade incrível para esportes, não apenas para hóquei, como beisebol e futebol americano também. Estou gostando de estar aqui pelos próximos quatro anos, apenas por estar em um time para sempre, sabe?

“Espero que tenhamos a chance de jogar a final novamente. Eu jogo com Sid e Tanger, espero que toda a minha vida. Fico feliz por estar aqui novamente. Tipo, isso não é uma questão, é claro. Houve mais coisas boas (do que ruins coisas), claro. Boas lembranças, e eu amo estar aqui todos os dias.”