Lionel Messi em uma encruzilhada no Catar

Lionel Messi, da Argentina, durante coletiva de imprensa no Main Media Center em Doha, Catar, em 21 de novembro.ALBERT GEA/Reuters

A primeira vez que Diego Maradona deu uma boa olhada em Lionel Messi, então com 18 anos, em um campeonato mundial júnior, gostou do que viu.

“Messi é um líder e sabe da responsabilidade que carrega”, disse Maradona.

Para um homem que não era conhecido por ceder facilmente, isso era alguma coisa. Maradona foi pressionado por anos a passar seu padrão pessoal para outro argentino mais jovem. Messi se tornou sua escolha.

Ao longo dos anos, Maradona seria questionado sobre Messi centenas de vezes. No final, essa opinião mudou um pouco.

“Ele é um grande jogador, mas não é um líder”, disse Maradona à FOX Sports em 2018. “Não faz sentido tentar transformar em líder um homem que vai ao banheiro 20 vezes antes de uma partida.”

Esta explicação gráfica das qualidades de Messi veio logo após a última Copa do Mundo – outro mau cheiro para a Argentina. Maradona voltaria mais tarde, mas todos se lembram melhor daquela linha de banheiro do que de todos os elogios vaporosos.

Se no final desta Messi não tiver o troféu de campeão, a maior parte da Argentina concordará com Maradona. Talvez Messi tenha sido bom, mas não no sentido que realmente importa. Não é bom Maradona.

Existem muitas grandes histórias esportivas aqui no Catar, mas a de Messi é a mais definitiva. Por uma década e meia ele foi o epítome do esporte. Ele é amado em todo o mundo de uma forma sem julgamento que pode nunca mais ser possível. Seu segredo? O silêncio. Quando você se lembra de ouvir Messi falar?

As poucas vezes que ele faz, ele não diz nada. Os jornalistas sobrevivem com as sobras que ele deixa em shows pagos. Todos descobriram que era sua última Copa do Mundo quando ele contou a uma afiliada da TV indiana da Disney – um de seus muitos patrocinadores.

Outro apoiador de Messi? Catar. Ele trabalha com a estatal de telecomunicações, Ooredoo. Ele pode cumprir dupla função em visitas ao Oriente Médio, pois também é embaixador do turismo na Arábia Saudita.

Mas você não vê ninguém rasgando Messi por causa de seus laços comerciais. A grandeza menos a necessidade de ser ouvido faz de você uma espécie de Teflon especial.

A parte da plenitude está escorregando. Messi, 35, ainda é melhor do que todos, mas muito longe de Messi de 10 anos atrás. Se este é seu último detalhe na Copa do Mundo, é também sua última chance. Todo esse edifício legado está prestes a dar uma guinada acentuada, de um jeito ou de outro.

Vença aqui e Messi está congelado no topo para sempre. Pode haver jogadores melhores por vir, mas quando as pessoas falam sobre isso, eles dizem ‘Messi, Maradona, Pelé’ e provavelmente nessa ordem.

Perde, e nada acontece imediatamente. Mas este é o começo de uma longa e lenta descida para o meio superior. Eventualmente, os contemporâneos de Messi serão Cruyff, Best e Platini. Jogadores de Magic que não conseguiram vencer a única coisa que importa.

Então, finalmente, você é riscado da lista A e enviado para o armazenamento com os heróis do culto. Quantos atletas são lembrados em cada século? Dois três?

Qual é a sua foto de grupo mais apertada nos esportes do século 20? É Muhammad Ali, Pelé e Jesse Owens. Você pode argumentar sobre isso, mas, para ser honesto, há apenas meia dúzia de outros nomes que vale a pena considerar.

Se Messi quer ser o representante do século 21, ele precisa disso. Sem isso, ele é apenas mais um grande jogador. A história – a história real, medida em décadas e não em temporadas – é a reserva particular dos grandes vencedores.

Se Messi sente essa pressão, não demonstra. Apesar de Maradona atirar nele, ele nunca mostra seus nervos em público. Messi foi convocado para uma rara sessão de perguntas e respostas na segunda-feira, antes da estreia da Argentina contra a Arábia Saudita.

Ele era todo sorrisos fáceis, talvez porque ninguém nunca lhe perguntasse nada áspero.

Um trecho representativo, de um jornalista saudita: “Todo mundo no mundo árabe ama Messi, inclusive eu.”

Entre os dois, Messi quase não falou nada. Ele parecia voltar atrás em sua promessa de que esta era sua última chance (“Você nunca sabe”). Apesar dos rumores de que está lesionado, ele disse que está “muito bem”.

As pessoas ficavam tentando perguntar como ele se sentia e depois não acreditavam quando ele dizia que se sentia, sabe, bem.

“Eu trabalhei, como tenho feito ao longo da minha carreira”, disse Messi. “Esta é a última oportunidade de tornar nosso sonho realidade. Mas fora isso, nada de especial.

Oh.

Quando ele saiu, os repórteres presentes aplaudiram. Messi deu um sinal de positivo para eles. Ele até cumprimentou algumas pessoas. Ele ama seus fãs.

Maradona teve a mesma relação com a mídia argentina, mas através do vidro escuro. Eles começaram a odiá-lo, porque ele os odiou primeiro. Mas sempre que eram admitidos em sua presença, não conseguiam se conter. Eu estava em uma coletiva de imprensa onde eles tiveram que colocar barreiras de segurança para evitar que os jornalistas se aglomerassem no Maradona no palco. Alguns tentaram novamente.

Messi inspira afeto em vez de paixão selvagem. Ele é mais um técnico do que um artista. Não há nada de errado com ele, mas tem o efeito de diminuir sua humanidade. Ele parece um cara legal e mediano que tem um dom notável.

Ele também se tornou desgastado pelo uso. Já se passaram quase 20 anos desde que Messi estreou, mas parece mais tempo. Como todos os jogadores que foram muito bons por muito tempo, as pessoas se acostumaram com ele. Eles acham que estará lá para sempre.

Mas este é o último viva. Ele pode ganhar mais troféus profissionais, mas realmente, quem se importa? Ele já tem o suficiente para três lendas.

O que ele precisa é de uma Copa do Mundo. Por mais otimista que pareça, Messi deve entender que esta é sua última chance de acabar com qualquer dúvida. Pode ser Maradona mais leve e Pelé mais recente; ou pode ser uma estrela do futebol cujo nome seus netos não reconhecerão.